Als je de liefde bij een collega vindt: wat zijn de regels rond geflirt en relaties op kantoor?

13 november 2019

De CEO van McDonald’s heeft zijn koffers moeten pakken. Niet wegens slechte resultaten: wel door een relatie op de werkvloer. Steve Easterbrook (51) is nochtans gescheiden en de relatie was met “wederzijdse toestemming”, maar ze druiste in tegen de strikte regels van het bedrijf. Artikel van Kristof Simoens voor Het Nieuwsblad

“Relaties op het werk zijn meer dan ooit aanvaard”, titelde deze krant begin dit jaar nog op basis van een enquête van uitzendkantoor Tempo-Team. Er bleek zelfs meer geflirt, gevreeën en gedatet te worden op kantoor dan volgens een soortgelijke enquête drie jaar eerder. Niet onlogisch, aldus relatie-experte Rika Ponnet: “Er zijn nog nooit zoveel vrouwen aan het werk geweest. En waar vrouwen en mannen samen veel tijd spenderen, wordt nu eenmaal geflirt.” En soms zelfs iets méér. “Nog nooit gingen we op de werkvloer zo informeel met elkaar om. De werkplek is vaak nog de enige plek waar je echt mensen kan leren kennen. Eén op de drie leert dan ook zijn partner op het werk kennen.”

Kantoorromance niet verboden

“Puur juridisch gesproken kan een werkgever een relatie tussen twee medewerkers op kantoor niet verbieden”, zegt Kris De Schutter van advocatenkantoor Loyens & Loeff. “Iedereen heeft recht op de bescherming van zijn privéleven, ook op de werkvloer. Een verbod op een relatie inschrijven in het arbeidscontract of zelfs in een intern reglement – al heeft minder dan één bedrijf op vijf bij ons daar een policy rond – is daarmee in strijd. Een ontslag enkel en alleen wegens een relatie zou dan ook onrechtmatig worden bevonden.”

Tenzij de relatie ertoe leidt dat het werk niet naar behoren wordt uitgevoerd of dat er bijvoorbeeld na het bekoelen van de romance spanningen ontstaan op de werkvloer. “Dan mag en zal de personeelsdienst uiteraard wél ingrijpen”, zegt Geert Vermeir van het juridisch kenniscentrum van SD Worx. In eerste instantie betekent dat praten met de ‘tortelduifjes’ en een van beiden indien mogelijk overplaatsen. “Mét instemming van de betrokkene, voor alle duidelijkheid. In het slechtste geval kan er zelfs een ontslag volgen: niet wegens de relatie, maar om objectieve redenen, zoals slecht functioneren of ondermaats presteren.”

Boontje voor de baas

Als het om een relatie gaat tussen een baas en een ondergeschikte, ligt alles een pak gevoeliger. “Zo’n relatie leidt al snel tot geroddel en achterklap, waarbij het paar altijd de schijn tegen zal hebben. Denk aan evaluaties, het toekennen van vakantiedagen, promoties of bonussen”, zegt Hanka Van Nerum van Loyens & Loeff. In grote bedrijven, zeker beursgenoteerde, kunnen bovendien ook belangenconflicten ontstaan. Wat dan weer problemen veroorzaakt met de raad van bestuur.

“Anders dan in de Angelsaksische wereld, waar alles veel meer door een juridische bril wordt bekeken en interne reglementen vaak relaties tussen een CEO en een ondergeschikte verbieden, blijven in onze contreien dergelijke situaties veelal onder de radar”, zegt Kris De Schutter. “Vaak wordt het ‘probleem’ elegant opgelost via een minnelijke schikking. Daarbij behouden alle partijen het stilzwijgen en is het meestal de ondergeschikte die het onderspit delft of een stap opzij zet.”

Affaires in de directiekamers

Steve Easterbrook is niet de eerste – en ongetwijfeld ook niet de laatste – CEO die in opspraak komt door een relatie op het werk. Bijna altijd dient een topman of -vrouw op te stappen als zo’n affaire in de directiekamer aan het licht komt.

December 2016: CEO Darren Huston van Priceline Group, het moederbedrijf van Booking.com, moet aftreden vanwege een liefdesaffaire.

Augustus 2016: nadat in de zomer is uitgelekt dat Jan Boone, CEO van Lotus Bakeries, een affaire heeft met zijn financieel directrice Isabelle Maes, geeft die laatste haar post op. Ze zal voortaan de twee Britse koekjesbedrijven leiden die Lotus heeft overgenomen.

November 2012: Twee maanden voor hij topman zou worden van defensieconcern Lockheed Martin wordt Christopher Kubasik, op dat moment het nummer twee, met onmiddellijke ingang ontslagen na een relatie met een ondergeschikte.

Oktober 2008: IMF-directeur Dominique Strauss-Kahn komt in opspraak wegens een relatie met een voormalige medewerkster. De affaire komt aan het licht nadat de dame in kwestie bij een reorganisatie is opgestapt met een verdacht royale vertrekregeling.

Mei 2007: Paul Wolfowitz moet als voorzitter van de Wereldbank onder grote druk aftreden nadat een verhouding uitlekt met een werkneemster, die hij een flinke promotie had gegund.

September 2005: Bettina Geysen treedt af als nethoofd van tv-zender Eén wanneer uitlekt dat ze een relatie heeft met Aimé Van Hecke, algemeen directeur televisie van de VRT.